Colorado River savner snøen sin

Colorado River savner snøen sin

Stephen Jaouen måler snø utenfor Basalt, Colorado. Høyfjellssnøsmelting er den største vannkilden for Colorado-elven, og klimaendringene reduserer gradvis mengden som faller. I år maler en forskjøvet grunnlinje for hva som regnes som 'gjennomsnittlig' et noe villedende bilde av hvor mye snø som er lagret oppe i fjellet. Kreditt: Alex Hager/KUNC

Dette segmentet er en del av Vitenskapens tilstand , en serie med vitenskapshistorier fra offentlige radiostasjoner over hele USA. Denne historien, av Alex Hager , opprinnelig dukket opp på KANIN , en NPR-stasjon i Nord-Colorado.




Høyt oppe i Rocky Mountains, under tynn luft og blåfuglhimmel, fyller Colorado River-bassenget sakte opp sparekontoen sin. Krattete topper blir glatte vegger av hvitt og hauger av snø klatrer opp bartrærstammer, og dekker selv de dypeste, mørkeste hjørnene av skogen med et glitrende teppe.

Snøen som samler seg i fjellene i Colorado og Wyoming vil til slutt bli til vann i Colorado River. Noe av det vil strømme så langt sør som Mexico, renne gjennom kjøkkenkraner i byer og forsteder underveis, eller vanne avlinger som holder Amerika matet gjennom vinteren.

År for år blir disse haugene litt mindre og smelter tidligere - og viser sakte brodden av et varmere klima. Måten vi måler snøen på er også i endring, ettersom en skiftende grunnlinje for hva som regnes som 'gjennomsnittlig' maler et noe villedende bilde av hvor mye snø som er lagret oppe i fjellet.

Det er den typen ting som utspiller seg subtilt i løpet av et menneskes liv. På skifjell over hele regionen kan det være vanskelig å legge merke til noe utover den normale flo og fjære i gode år og dårlige år.

Tony Vagneur, en født og oppvokst Aspen-lokal, ser ut over bakkene til byens største skifjell, og soler seg i den varme ettermiddagssolen og herligheten til en klassisk Colorado-skidag.

'Blå himmel, blåfugldag,' sa han. «Den typen alle snakker om. Temperaturer sannsynligvis i de lave tenårene. Snøen er hard og rask. Jeg mener, det er perfekt.'

Tony Vagneur, en født og oppvokst Aspen-lokal, sier endringer i snøen er vanskelig å legge merke til i skibakkene. Men han har lagt merke til at høymarkene hans er tørrere i mars enn de pleide å være. Kreditt: Alex Hager / KUNC

Dette fjellet og byen ved basen er avhengig av snø for å holde feriestedet i gang. Vagneur har gått på ski i mer enn 70 år, og har ikke merket mye endring når det gjelder snøen. Men nede i dalen, hvor han bor på en ranch, manifesterer det seg tegn på skiftende snøpakke, som starter med et tørt år på midten av 70-tallet som førte til at jordene hans var snøfrie i mars.

'Jeg hater å si, men mange marsjer etter det har høymarkene vært nakne,' sa han. 'Så anekdotisk kan du si at det sannsynligvis er litt mindre snø. Eller kanskje det er varmere. Jeg vet ikke, jeg er ikke vitenskapsmann. Men det er merkbart.'

Det er også merkbart for forskerne, som har data for å sikkerhetskopiere observasjoner om at Colorados snøpakke er i endring.

'Hvis du ser på langsiktige klimatrender, ser du en generell oppvarming i klimaet,' sa Heather Lewin, vitenskaps- og policydirektør ved Roaring Fork Conservancy. 'Noe som ikke nødvendigvis endrer mengden nedbør i overvannsområder, men endrer hvordan det faller.'

Naturvernet driver med elveforskning og utdanning like nedstrøms Aspen, der snøsmelting suser gjennom dalen på vei til Colorado River. Roaring Fork-vannskillet utgjør 0,5 % av landmassen i Colorado River-bassenget, men gir omtrent 10 % av vannet.

'Vi ser mer nedbør som regn i stedet for som snø,' sa Lewin. 'Så det betyr at i stedet for å ha en sparekonto, har vi en forbrukskonto som treffer elven og beveger seg raskt, kontra en sparekonto som gir oss en langsiktig sikkerhet.'

Vann strømmer gjennom Fryingpan-elven, like nedstrøms for et snøundersøkelsessted. Det er en del av Roaring Fork-vannskillet, som utgjør 0,5 % av landmassen i Colorado River-bassenget, men gir omtrent 10 % av vannet. Kreditt: Alex Hager / KUNC

Etter hvert som snøadferd endres, endrer måten vi forstår snømåling på. Våren 2021, National Oceanic and Atmospheric Administration (NOAA) endret hvordan den beregner gjennomsnitt for alle sine data.

På en måte er det rutine. Hvert 10. år flytter NOAA vinduet på tre tiår som den bruker for gjennomsnitt. Men de raskt akselererende effektene av klimaendringer betyr at det nåværende vinduet stikker ut fra tidligere 30-årsperioder. Det nåværende vinduet går fra 1991 til 2020, som inkluderer den varmeste perioden noensinne i USAs registrerte værhistorie.

På grunn av det forteller snøpakkedata en litt villedende historie. Det deles oftest som en prosent av gjennomsnittet når det vises i aviser og rapporter for skiløpere og elvebrukere. For eksempel, hvis snowpack er på 120 %, vil tallet virke langt lavere hvis nåværende totalsum ble sammenlignet med normaler som går lenger tilbake enn 30 år.

Et kart viser trender i snøpakke i april i det vestlige USA fra 1955-2020. Blå sirkler representerer økt snøpakke, røde sirkler representerer en nedgang. Kreditt: USDA / Natural Resources Conservation Service

'Konteksten akkurat nå er at 120% av gjennomsnittet kan gi oss en oppblåst følelse av selvtillit med hensyn til hvor mye vann vi kommer til å se denne sommeren og hvor mye snø vi egentlig ser på akkurat nå,' sa Lewin.

Andre forskere merker også en viss endring, inkludert de som faktisk samler snømålingene.

'Da jeg begynte for 15 år siden, målte vi faktisk litt snø i april-mai-undersøkelsen,' sa Stephen Jaouen, en naturverner ved Natural Resources Conservation Service. 'Og mange ganger nå går vi bare inn og det er ingen snø.'

Jaouen gjennomfører snøundersøkelser dypt inne i Roaring Fork-vannskillet, der det å få gode data krever litt trekking. Etter en kjøretur nedstrøms fra Aspen, strekker den svingete fjellveien seg forbi utkanten av cellesignal, forbi et viltvoksende reservoar og opp gjennom tette kratt av ospetrær.

Ved en sti på siden av veien klikker Jaouen og en tekniker inn på terrengskiene og begynner reisen nedover – en snublende start-og-stopp-buskwhack gjennom lav busk og spredte trestammer.

Deretter, ved hjelp av trekkskinn på bunnen av skiene, går paret enda lenger inn i skogen, og følger ruten fra minnet til de når snøundersøkelsesstedet. Her setter Jaouen sammen et langt aluminiumsrør og trekker ut en analog vekt. På ni separate punkter stuper han røret ned i snøen under føttene, og fyller det med en kjerne av det hvite. Ved å bruke en linjal på røret og den håndholdte vekten lager Jaouen og teknikeren mål og noterer ned funn i en liten notatbok.

Snøundersøkelser i Colorado har stort sett sett like ut i flere tiår. Til venstre gjennomfører Dayton Knutson og Stephen Jaouen en snøundersøkelse i 2022. Til høyre gjør Jack Washichek og George Peak nøyaktig det samme på en snøundersøkelse i 1955. Dette har gitt Natural Resources Conservation Service et pålitelig datasett som går tilbake nesten et århundre. Kreditt: Alex Hager, KUNC / U.S. Department of Agriculture

Prosessen kan høres litt gammeldags ut, og det er fordi den er det. Dette nøyaktige stedet har blitt brukt til snømåling - utført på nøyaktig samme måte - i nesten et århundre. Det eneste som er endret, sa Jaouen, er at tunge stålrør ble byttet ut med aluminium for lettere å bære.

'Du bare vet at dataene har blitt samlet inn på samme måte så lenge at vi kan se stigninger og fall i snøvann tilsvarende,' sa han. 'Du vet hvilke forskjellige år som skjedde helt tilbake til 30-tallet.'

De gammeldagse teknikkene fikk selskap av et høyteknologisk nettverk av SNOTEL-målesteder på 1970- og 80-tallet, noe som ga større dybde til Vestens forståelse av snøpakke. De bruker sensitivt måleutstyr og sender automatisk data til forskere via satellitt.

Sammen tegner de nye og gamle dataene et stadig viktigere bilde av regionens vannforsyning.

'Jeg tror at etter hvert som Vesten ble utviklet og flere og flere mennesker dukket opp og bruker elven, blir det så mye viktigere at folk forstår det og vet at dette vannet en dag kommer til å mate California avokado eller mexicansk cantaloupe,' Jaouen sa.

Ruedi Reservoir, like nedstrøms for et snøundersøkelsessted, holder vann innenfor Roaring Fork-vannskillet. Dette vannskillet utgjør 0,5% av landmassen i Colorado River-bassenget, men gir omtrent 10% av vannet. Kreditt: Alex Hager / KUNC

Mens tørke har dominert overskrifter de siste Colorado-sommerene, sier Lewin og andre at Colorado-elvens skjebne bestemmes om vinteren. Mens andre faktorer som jordfuktighet og temperatur spiller en viktig rolle i vanntilgjengeligheten og sannsynligheten for skogbrann, er snø en nøkkelfaktor for å forstå hvor tørre somre vil være.

Ettersom den pågående tørken presser vannspørsmål mer fremtredende i offentligheten, sier hun at det er viktig å sørge for at publikum fullt ut forstår data om snø og elver.

'Du må se på konteksten du leser eller lytter til den i, for ofte er det et større bilde,' sa Lewin. 'Alle dataene forteller en historie, og det avhenger bare av konteksten vi leser dem i.'