The Art of Scent i Los Angeles

The Art of Scent i Los Angeles

Lukten av Los Angeles’ Koreatown – en livlig, overfylt og grumsete enklave like øst for sentrum – er ikke spesielt behagelig. K-Town, som Angelenos kjærlig kaller det, fremkaller lukt fra løs asfalt, bileksos og sigarettrøyk fra tenåringer som kjører skateboard ned ujevne fortau. Det er ikke akkurat et sted du ønsker å puste dypt inn.

Men det er akkurat det Saskia Wilson-Brown vil at besøkende skal gjøre hos henne Institute for Art and Olfaction (IAO) , en ideell organisasjon som ligger utenfor Vermont Avenue i K-Town som fokuserer på å gjøre parfymekunsten tilgjengelig for publikum. Wilson-Brown mente området var den perfekte kontrasten til parfymens forankrede historie med luksus, og at å basere instituttet hennes der kunne eksponere et bredere publikum til industrien.



'Hele poenget er at vi er åpne og gir tilgang,' sier Wilson-Brown. Når det gjelder parfymering, 'er det den følelsen av ekskludering, og en følelse av at et barn fra South Central [L.A.] ikke kan gjøre dette. Og det er virkelig endemisk for vår oppfatning av parfyme, sier hun.

Wilson-Brown opplevde den ugjennomtrengelige verdenen av parfymering på egenhånd. En distribusjonskonsulent som ble desillusjonert over å jobbe i filmindustrien, bestemte hun seg for å prøve parfymeri, men hadde vanskelig for å bryte inn.

'Jeg ønsket å lære, og jeg kunne ikke lære, og jeg kunne ikke finne tilgang,' sier hun. 'Det er en ekstremt hemmelighetsfull bransje. Folk har sine formler, og de holder fast ved de; de deler dem ikke. Jeg mener, jeg forstår hvorfor – det er en forretningsmodell; Jeg forstår. Det er bare en veldig lukket bransje.'

Det har det alltid vært, forklarer Avery Gilbert, en duftpsykolog som konsulterer for duftindustrien og sitter i IAOs rådgiverråd.

Røttene til moderne parfymeri kan spores til renessansen i Europa. Tidlige parfymere var ofte medlemmer av laug; deres klienter var kongelige og den velstående klassen. 'Det var en slags esoterisk kunnskapsbase som ble holdt av svært få mennesker, ofte overlevert gjennom familier og familiebedrifter,' sier Gilbert, som også er forfatter av Hva nesen vet: Vitenskapen om duft i hverdagen .

Selve kostnaden og antallet materialer som kreves for å lage parfyme begrenset også tilgangen. 'Materialene var enormt dyre, fordi du [for eksempel] tar hundrevis av kilo roseblader for å produsere noen dråper roseolje og så videre,' sier Gilbert. Variabler som vær og handel påvirket også mengden og kvaliteten på forsyninger.

Utviklingen av organisk kjemi i Tyskland på 1800-tallet introduserte syntetiserte duftmolekyler – og nye aromaer – til industrien, og det 'endret tingenes ansikt' ifølge Gilbert. Når det gjelder innkjøp av materialer, var syntetiske stoffer mer pålitelige og rene enn naturlige ingredienser. 'Inntil da hadde hver parfymeingrediens vært et faktisk materiale [som] enten kom fra bark eller blomster eller frukt eller dyr,' sier han.

Parfymeri begynte deretter å vokse til en mer stødig og levedyktig forretningsbransje - men 'det var egentlig ikke en gjør-det-selv kunnskap tilgjengelig,' sier Gilbert.

Til syvende og sist førte Internett til en sterkere følelse av bevissthet om og tilgjengelighet til parfymering. 'Folk begynte å tulle seg selv,' sier Gilbert, og bloggere skrev om prøvelsene deres for å lage duft. 'Det brakte hele kommentaren om parfyme til et offentlig nivå. Du leste ikke bare om det i kvinnebøkene – i Cosmo[politan] og Vanity Fair , uansett – du leste om det på nettet, med personlige stemmer.»

Men den ambisiøse parfymeren møter fortsatt hindringer når det gjelder å vite hva de skal kjøpe og hvordan de skal blande, og 'de gode materialene forblir kostbare,' ifølge Gilbert. I tillegg, hvis en liten forretningsmann ønsker å selge produktet sitt, må hun navigere i et nett av forskrifter. 'Det er en sump av informasjon,' sier Wilson-Brown.

Hun så på Institute for Art and Olfaction – som feiret toårsjubileum denne måneden – som en måte å få materialer og informasjon ut til alle til en rimelig pris.

IAO holder omtrent to økter i uken: en åpen lærerik klasse for nybegynnere, og en mindre formell gruppeøkt – kalt «Smelly Vials Perfume Club» – for de som føler seg avanserte nok til å blande seg uten ekstra veiledning.

Veggen til Institutt for kunst og lukt. Foto av Chau Tu

Mens IAOs studenter vanligvis er kunstnere av et eller annet slag - inkludert individuelle parfymere, stylister og designere - fra tid til annen, melder forskere seg også på klasser. 'Vi har fått ganske mange forskere fra [parfyme]industrien som faktisk ønsker å lage ting og oppleve hva disse molekylene faktisk betyr for 'kunstneren' - [det vil si], parfymemakeren,' sier Wilson- Brun. For en kjemiker i et parfymehus, sier hun, 'du bare masserer molekyler hele dagen, og du har egentlig ikke noe forhold til sluttproduktet.'

Kendra Gaeta, en kreativ forretningskonsulent, er den første som dukker opp på den avanserte økten en dag i slutten av november. Hun har gått på IAO siden juli og sier at hun ser på instituttet som 'en mulighet til å få tilgang til en rekke materialer som lekfolk bare ikke vet noe om.'

Gaeta jobber med en personlig samling av dufter inspirert av hjemstaten California. 'Dette er det mest kreativt tilfredsstillende jeg gjør på en uke. Jeg elsker det, sier hun.

Koreatown-rommet er hovedsakelig et ettroms verksted, med ett langt metallbord stilt opp mot en tavlevegg. Et stort hvitt skap i hjørnet av rommet inneholder hundrevis av små hetteglass med flytende dufter, med etiketter med kjente navn som lavendel til det mindre åpenbare 'benzoylacetatet' (som lukter banansmak).

Elevene stuper inn i skapet som et skattekammer. 'Samlingen av materialer er svimlende,' sier Gaeta.

Wilson-Brown setter nybegynnere i stand med et blankt regneark, dråper og små plastkopper, mens elever i de videregående klassene kan ta med seg bokser med materialer de har sammensatt over tid.

Og da handler det ofte om ren prøving og feiling. Deltakerne oppfordres til å blande dråper fra forskjellige hetteglass og notere hver blanding på arbeidsarkene deres, og bestemme hva de liker og ikke liker.

'Parfymeri er iboende eksperimentering,' sier Wilson-Brown. «Alle jeg kjenner, fra folk som jobber i de store husene til nybegynnere parfymere, jobber alle på den måten. De må bare eksperimentere.'

IAO-deltakere begynner å lære å lage dufter ved å blande molekyler og forbindelser, eksperimentere dråpe for dråpe. Foto av Chau Tu

På det mest grunnleggende nivået er parfymer blandinger av aromatiske forbindelser, som stammer fra plante-, dyre- eller petroleumsbaser, ifølge Ashley Eden Kessler, som nettopp avsluttet et parfymeopphold ved IAO (hun påpeker at animalske produkter har blitt mye erstattet av syntetiske rekonstitusjoner). De er ofte fortynnet med etanol og vann for å kontrollere styrken på lukten. Eau du parfums, for eksempel, er minst fortynnet; duftmolekyler utgjør omtrent 18-25 prosent av blandingen. Eau de toilettes varierer fra 10-15 prosent fortynning, og eau de cologne fra 6-8 prosent. Men 'det er ingen absolutt industristandard,' skriver Kessler i en e-post.

Tradisjonelt bygger parfymere sine dufter for å inneholde tre nivåer, eller 'noter': topp, midt og base. Toppnoten treffer vanligvis nesen først, men duften varer vanligvis ikke særlig lenge fordi dens bestanddeler molekyler fordamper raskt; et eksempel på det kan være mentol. Mellomnoter – rose er en – føles ikke nødvendigvis med en gang, men blir værende lenger enn toppnoter. Til slutt vil en basisnote, som vanilje, vare lengst i en duft.

Mer erfarne studenter ved IAO lærer å kombinere ulike notater for å lage akkorder, som er blandinger av molekyler som produserer en unik lukteffekt. 'Det er litt som en akkord i musikk som består av forskjellige enkelttoner,' Christina Agapakis, en biolog kl Ginkgo Bioworks (et selskap som bruker bioengineering for å lage parfymeingredienser), skriver i en epost. For eksempel kan en avtale fremkalle lukten av sjasmin, selv om den er sammensatt av flere forskjellige aromatiske forbindelser.

Når elevene utvikler overenskomster, kan de trekke på dem for fremtidige dufter. 'Det er på en måte som en flyt i materialene,' sier Wilson-Brown.

Deltakere under en Smelly Vials Parfume-klubbøkt på IAO i november. Foto av Saskia Wilson-Brown

I tillegg til å tilby praktiske kurs, samarbeider IAO også med jevne mellomrom om kunstinstallasjoner med andre grupper. En nylig prosjekt med det lokale Hammer Museum innebar å gjenskape en kunstforestilling fra det tidlige 20. århundre av en kunstkritiker ved navn Sadakichi Hartmann, som forsøkte å bruke dufter for å fremkalle en reise fra New York til Kyoto. (Se Molecular Conceptor video ovenfor for mer om installasjonen.)

'Vi tok liksom strukturen hans og tolket den på nytt,' sier Wilson-Brown. Den oppdaterte versjonen inviterte publikum med på en tenkt reise fra LA til Tokyo, og frigjorde lukter som minner om forskjellige trinn underveis, for eksempel en tur til flyplassen med SuperShuttle.

Mens etosen ved IAO er kunstnerisk, har Wilson-Brown nylig begynt å inkludere vitenskapsbaserte forelesninger i tilbudene sine. 'En stor utfordring og et stort mål er å innlemme så mye vitenskap vi kan,' sier hun, fordi slik informasjon kan være vanskelig å analysere for en lekmann. Den første av disse forelesningene – undervist av Agapakis, om duftens biokjemi – fant sted denne måneden for et utsolgt publikum.

'For meg er vitenskapen en veldig viktig del av å forstå og sette pris på duft,' skriver Agapakis. 'Jeg synes å vite om hvordan planter har utviklet seg til å produsere så mange forskjellige molekyler, hvordan enzymene deres fungerer, og hvordan vi kan trekke ut og syntetisere nye dufter er virkelig fascinerende og gir en interessant dimensjon til opplevelsen av å lukte på parfymen.'

Det er banebrytende å ha et parfymeinstitutt som er langt fra de vanlige duftsentrene som de i New York City og Paris, sier Gilbert, duftpsykologen. 'Jeg liker at det kommer ut der,' sier han, 'og det er mange kreative mennesker i Sør-California.'

Wilson-Brown kunne ikke tenke seg å være noe annet sted. Jeg spør henne hvordan Los Angeles lukter for henne.

'Det er all denne naturlige salviaen,' sier hun. 'Det er mye grønt til tross for tørrheten. Men det er støvete.» En aroma kalt Texas Cedar fanger lukten av betong, funderer hun, og en duft kalt cade fremkaller byens brente undertoner. Luften bærer i mellomtiden en maritim tone, og byens neonlys fremkaller rabarbra.

Hun smiler kjærlig. «L.A. lukter faktisk fantastisk.'

Med tilleggsrapportering av Julie Leibach

Denne artikkelen ble oppdatert 12. mars 2015 for å gjenspeile følgende endring: Selskapet Ginkgo Bioworks lager hovedsakelig parfyme ingredienser , ikke fulle parfymer, som opprinnelig angitt.