Velkommen til beinrommet

Velkommen til beinrommet

Denne 16-tommers lange gule rokken (Urobatis jamaicensis) ville ligge flatt på havbunnen og blandet seg med sanden. Men vær forsiktig - du vil ikke tråkke på en. Kreditt: Steve Huskey

Allerede før den døde var denne gule rokken som et spøkelse. Havbeboeren som hjemsøker vannet i North Carolina ned til Florida og Bahamas og Karibia, ville gli over havbunnen eller forsvinn inn i sanden med sin flekkete brunfargede hud – snike seg inn på et bytte i nærheten.



Men dens forsvinningshandling virker også på mennesker. Når en svømmer som vasser i grunt vann ved et uhell tråkker på en skjult gul rokke, svinger skapningen en giftig mothak, eller ryggrad, på toppen av halen og stikker benet. Det er en intrikat bevegelse – en som Steve Huskey går helt inn til beinet for å forstå.

Den gule rokkens vertikale slag bøyer halespissen nedover, og avslører den giftige mothaken som ligger flatt mot toppen av halen og skyver den inn i et rovdyr eller trussel. Kreditt: Steve Huskey

'Bare ved å fordøye dyrene ned til bruskskjelettet deres kunne vi se nøyaktig hva som foregikk i denne halen for å la denne ryggraden stikke inn i ting,' sier Huskey, en biolog og førsteamanuensis i funksjonell morfologi ved Western Kentucky University. Huskey og teamet hans funnet at ikke bare halen blir tynnere, men at bruskbåndene skapningen bruker til å svømme, blir gapende nær mothaken, noe som gir rokkens hale fleksibiliteten for et smertefullt (men sjelden dødelig) stikk.

'Det er vanskelig å brette stål, men hvis du legger noen perforeringer i det, kan du plutselig bøye det på det stedet, ikke noe problem, sier Huskey. 'Det er akkurat hva denne halen er. Den er veldig stiv, inntil disse perforeringene legges til, så blir den veldig fleksibel... Vi kunne ikke se det før vi kom ned til brusken.»

Den gule rokken er bare ett av de mange skjelettene i Huskeys skap – bokstavelig talt. Faktisk kan du kalle ham en dyrebegraver.

Huskey samler inn og konstruerer restene av disse avdøde dyrene for å se nærmere på hvordan visse skjelettstrukturer tillater handlinger og bevegelse – i tillegg til å forberede prøver for deres siste hvilested i museer, akvarier og forskningslaboratorier. Laboratoriet hans har noen hundre skjeletter til enhver tid – fra alligatorer til klapperslanger til pirajaer til beltedyr – og tusenvis av bilder av tidligere eksemplarer . Det er mye informasjon som kan læres fra utsiden av dyret, sier Huskey, men noen ganger kan bein fortelle dypere historier om hva et dyr kan gjøre. Og historiene Huskey ofte er interessert i har en tendens til å lene seg på det fatale.

'Hvordan fungerer giftleveringssystemer? Hvordan fungerer ryggraden og alle slags ting som enten brukes til å drepe eller forsøke å unngå å bli drept?» sier Huskey.

Nylig forberedte Huskey denne 27-tommers alligatoren i laboratoriet hans. Kreditt: Steve Huskey

Å forberede et skjelett tar Huskey i gjennomsnitt uker å fullføre. Etter at han har mottatt det han kaller «døde godbiter» – ofte sendt i styrofoam-beholdere fra steder som dyrehager, akvarier og dyrebutikker – tiner han, skinner eller avkalker og tarmprøver. Men den virkelige æren går til de bittesmå 'ubesynge heltene' i prosessen: Dermestes maculatus, en art av kjøttetende biller.

Det høres kanskje rart ut å bruke kjøttetende biller, men andre prosesser som reduserer dyr til beinet, som koking og maserasjon, innebærer ofte å senke prøven i vann eller en vandig løsning. Dette kan gjøre det vanskelig for strukturen å tørke og holde seg sammen, forklarer Huskey. 'Billene er de minst ødeleggende, og jeg vil også hevde de mest effektive,' sier Huskey, som var midt i å forberede en brillekobra for å være 'kobra-rykket' for billene da han snakket med MolecularConceptor over telefon. 'Ingenting blir savnet. Hvis det er spiselig, spiser de det.»

Dermestid biller kan bare vokse opp til omtrent en halv tomme lange, men de har en umettelig appetitt. Her har Huskeys koloni gumlet på en kobra i omtrent 72 timer. Kreditt: Steve Huskey

Ikke bekymre deg, de vil heller spise kjøtt som allerede er dødt og tørket.

Huskey vil fjerne noe av kjøttet for å sikre at hans koloni med biller kommer til beinet omtrent samtidig, slik at de ikke gnager i skjelettet. Deretter plasserer og tørker han skrotten forsiktig i en positur før han legger den i plastboksen med biller – og lar de hundretusenvis av glupske insekter sluke det gjenværende kjøttet. Hvis laboratoriet er stille nok, kan du til og med høre lyden av de tusenvis av små munner på jobb.

'Det høres bokstavelig talt nøyaktig ut som en gigantisk bolle med Rice Krispies med melk hellet på den,' beskriver Huskey. 'Bare knips, knitrer, pop.'

Når billene er ferdige med måltidet, er det igjen ufruktbart bein.

Mens han ikke lenger puster, bringer Huskey litt liv tilbake til de døde. Han ordner skjelettene til å sette seg som om de er i ferd med å bite, hoppe, krype eller fly. 'Hvis jeg viser deg et av kobraskjelettene mine,Alle som kjenner en kobra vil se [det forberedte] dyret stå to fot høyt med en utsvingt hette og gå som må være et kobraskjelett, så det hjelper med gjenkjennelsen, sier Huskey. 'Og fra mitt perspektiv og forhåpentligvis elevene mine, hvis beinene er i en riktig livaktig posisjon, gir det deg en bedre forståelse for mekanismen som er involvert.'

Resultatet: skapninger for alltid udødeliggjort som spøkelser av deres tidligere jeg.

'Det kan være fantastisk,' sier han. 'Når du kobler bildet med lyden og lukten, er det ikke for de svake til hjertet. Men når det er sagt, går nesten alle inn der og går, 'dette er forrykende ekkelt,' og innen fem minutter sier de også, 'men dette er det kuleste jeg noen gang har sett.'

Utforsk mer fra Huskeys beinrom nedenfor.

Skogskobra. Kreditt: Steve Huskey Stor mage sjøhest. Kreditt: Steve Huskey Relatert video

Dagbok av en slangebitt død

Restene av en ugle og kobra blir frosset midt i en kamp. Kreditt: Steve Huskey

Mens han synes det er vanskelig å velge en, er det dyret som fascinerer Huskey mest, avtrekksfisken, oppkalt etter deres beskyttende ryggrader på ryggen. 'Mekanistisk sett har de noen av de sterkeste bittene pund per pund i havene,' sier han. 'Og atferdsmessig er de største omtrent på størrelse med dataskjermen din, men de tror de er absolutte monstre. De blir beskyttende over et skjær, og de er nå anerkjent for å bite ører på dykkere.» Kreditt: Steve Huskey

Relatert video

Beauty Beyond Skin Deep

Slik ser det ut i naturen når en østlig diamondback-slange fordøyer et ekorn, forklarer Huskey. Kreditt: Steve Huskey.

Huskey samarbeidet med National Geographic for å studere bitekraften til pirajaer i Amazonas, og hvordan kjevene deres bidrar til deres utrolige fôringsatferd. Kreditt: Steve Huskey



I denne scenen plasserer Huskey en oter og en bomullsslange. Kreditt: Steve Huskey

Barracuda. Kreditt: Steve Huskey

I en studie fra 2013 Huskey og teamet hans så på skjelettet til en østlig føflekk for å bedre forstå hvordan disse dyrene skaper gravekraften med lemmene. 'Uten skjelettet har vi ingen måte å bestemme hvordan deres enorme muskler overfører gravekrefter til jorden mens de graver seg,' sier han. Kreditt: Steve Huskey

Relatert pedagogisk ressurs

Fibonacci-sekvens – en praktisk matematisk tilnærming for å se på evolusjon!

Tilslørt kameleon. Kreditt: Steve Huskey

Mindre djevelstråle (Mobula hypostoma). Kreditt: Steve Huskey